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Fomentación de opciones sanas para comida saludable

Por Melody Yuan

Dec. 7, 2017
Cómo trabajan los empresarios para eliminar los desiertos de comida saludable en Los Angeles
Cómo trabajan los empresarios para eliminar los desiertos de comida saludable en Los Angeles

Los empresarios y trabajadores de políticas que están logrando un impacto saludable en Los Angeles.

“Sinceramente, no hay tiempo suficiente en el día para viajar a una tienda de comestibles que tenga productos agrícolas frescos y, después, llegar a casa para cocinarle a mi familia de ocho”, dice Mildred Z., residente de la región sur de L.A., quien pidió que no divulgásemos su nombre completo. “Las personas siempre me dicen que necesito tener un estilo de vida más sano, pero intenten hacerlo con dos trabajos, hijos y la tienda de comestibles más cercana a 35 minutos con tráfico”.

Este sentimiento parece replicarse en muchas de las personas que viven en desiertos de comida saludable y que ganan lo suficiente para sobrevivir, deben hacerse cargo de varias responsabilidades e intentan adoptar un estilo de vida más saludable.

Los desiertos de comida saludable en todo el país, especialmente en el Sur de Los Angeles, no son una novedad. De acuerdo con DoSomething.org, 23.5 millones de personas viven en desiertos de comida saludable, que a menudo son áreas urbanas de bajos ingresos donde el acceso a tiendas de comestibles con productos agrícolas frescos es muy restringido o inexistente. El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés) crea mapas de los desiertos de comida saludable basándose en los ingresos y en la accesibilidad a tiendas de comestibles en los vecindarios. Los datos muestran que las áreas con menos acceso a productos agrícolas frescos tienen mayores índices de obesidad, sin mencionar que aquellos con menores ingresos tienden a trabajar más horas y a comprar más comida rápida. Este comportamiento desalienta a los supermercados a abrir sucursales en vecindarios de bajos ingresos por temor a perder dinero.

Esta reacción en cadena recurrente debe detenerse, ¿pero cómo? Hablamos con el Consejo de Política de Alimentos de Los Angeles y con empresarios que están abordando el problema de frente y creando iniciativas para incorporar alimentos en los desiertos de comida saludable.

Comida, condiciones y cómo encontrar un equilibrio

¿Cómo surgieron los desiertos de comida saludable? De acuerdo con Daniel Rizik-Baer, director de proyectos de la Red de Mercados de Vecindarios Saludables del Consejo de Política de Alimentos de Los Angeles, es importante observar el contexto histórico. “Estos problemas no surgieron de la nada. Se puede rastrear el origen al siglo XX, en los comienzos de la urbanización y suburbanización”, dice. “La fuga de sectores pudientes de la población hacia los suburbios provocó que la mayoría de las tiendas de comestibles se fuera con ellos, dejando áreas de Los Angeles que conocemos hoy en día, como Compton y MacArthur Park, con poco acceso”.

Las pequeñas tiendas de los vecindarios se encargaron de proveer alimentos a estos vecindarios urbanos después de la fuga, pero debido a que las grandes tiendas de comestibles se consolidan y funcionan en un área mayor con el transcurso de los años, junto con una pujante industria de la agricultura, a las tiendas familiares locales les ha resultado cada vez más difícil pagar y acceder a productos agrícolas frescos para vender.

Clare Fox, directora ejecutiva del Consejo de Política de Alimentos de LA dirige el panel The Fight for Fair Food.
Clare Fox, directora ejecutiva del Consejo de Política de Alimentos de LA dirige el panel The Fight for Fair Food
"Los datos muestran que las personas desean que haya productos de almacén que no sean snacks ni opciones de comida rápida en sus vecindarios."

- Daniel Rizik-Baer

Rizik-Baer afirma que los datos muestran que existe una fuga de tiendas, un término utilizado para cuantificar las personas que deben dejar sus vecindarios para encontrar una tienda de comestibles, lo que demuestra una necesidad directa de las personas de áreas de bajos ingresos de tener acceso a tiendas que vendan alimentos saludables. “Estos datos muestran que las personas desean que haya productos de alimentación que no sean snacks ni opciones de comida rápida en sus vecindarios. Deben irse para poder conseguirlos”, dice. Además, debido al hecho de que la mayor parte de los servicios de transporte público son utilizados por residentes de estas áreas de bajos ingresos, “quienes no solo tienen que recorrer grandes distancias para llegar a una tienda de comestibles, sino que luego deben llevar los artículos de vuelta, lo que es literal y figuradamente una carga mucho más pesada que la de alguien que simplemente puede subirse a su automóvil”.

Y esta es tan solo la punta del témpano del acceso a los alimentos. “La falta de acceso a alimentos saludables es una cuestión de justicia que no se limita a la comida”, dice Rizik-Baer. “Desde el Consejo de Política de Alimentos de LA, creemos que las personas no pueden tener productos agrícolas saludables no porque no los quieran o porque estén tomando decisiones equivocadas. Por lo general, se debe simplemente a que no tienen acceso a ellos, a que son costosos e inclusive, cuando están disponibles, a menudo no son de buena calidad”.

Soluciones empresariales

Algunos empresarios están intentando satisfacer estas necesidades. Sam Polk, un ex operador de fondos de cobertura, es cofundador de Everytable, un negocio que vende alimentos preparados frescos mediante una escala móvil: los precios son más bajos en los vecindarios con desiertos de comida saludable y más altos en vecindarios de mayores ingresos. Everytable entiende que muchas familias con bajos ingresos trabajan durante muchas horas, lo que les deja poco tiempo para cocinar, y mucho menos para comprar productos agrícolas frescos. Como una solución, Everytable adoptó el concepto de la comida rápida y lo implementa en alimentos frescos, fabricando comidas económicas y sanas para llevar. Puede pedir cosas como un bibimbap de salmón ahumado, calabacitas rellenas y ensalada fresca con pollo, todo por el mismo precio de un menú Big Mac.

Al mismo tiempo, para ayudar a las personas a hacer un cambio permanente en la manera de manejarse con los alimentos en sus hogares, fundó Groceryships, una organización sin fines de lucro que aborda problemas de salud relacionados con los alimentos y educa a quienes proveen de alimentos a las familias para que tomen decisiones más saludables.

“Cuando las personas hablan sobre alimentación saludable, a menudo solo enseñan que es mejor comer frutas y vegetales”, dice Dana Rizer, CEO de Groceryships. “La conversación que realmente deberíamos tener es que las elecciones de comidas surgen de un lugar histórico y emotivo para nosotros, y de qué manera esto afecta el resultado de muchos aspectos de nuestras vidas”.

Desmintiendo mitos sobre la alimentación saludable

La alimentación saludable es costosa: con un costo de vida mayor y nociones preexistentes de que los productos agrícolas orgánicos son costosos, la mayoría de las familias y los individuos con bajos ingresos se rinden antes de intentar. “Realmente estamos intentando desmentir algunos mitos relacionados con la alimentación saludable”, dice Rizer. “Tenemos que definir lo que es importante cuando hablamos de ahorrar en comida”.

Por ejemplo, si bien un menú de McDonald’s puede costar tan solo $4 (que tal vez sea más económico que una bolsa de comestibles), Rizer señala que los consumidores deben tener en cuenta el aspecto nutricional y analizar por qué nutrientes realmente están pagando. “En las comidas rápidas, la mayoría es calorías y grasas. Básicamente se paga por un montón de nada”, dice. “Ahora comparemos eso con una enorme olla de sopa de vegetales o lentejas. Esa olla puede ser la comida de todos los días y costará 80 centavos, sin mencionar que tiene todos los nutrientes, como la fibra, que nos harán sentir satisfechos, y es una opción mucho más sana”.

Una mirada más profunda de Groceryships

Mediante un abordaje con tres partes, Groceryships usa un programa de 20 semanas que capacita a los participantes para que lleven un estilo de vida más saludable. El primer componente es la educación, en el que los participantes aprenden a comer de manera saludable, lo que incluye conocer el ecosistema de los alimentos actual e implementarlo en detalles, como aprender a leer la etiqueta de un alimento. El segundo componente es una estrategia práctica, en la que los participantes aprenden a hacer recetas sencillas con alimentos económicos. Se enfoca en crear opciones de alimentos saludables variadas e interesantes y no únicamente una ensalada. El componente final aborda el acceso a los alimentos saludables. Se dan cupones a los participantes para que compren productos agrícolas y, algunas veces, se les suministran productos frescos directamente de nuestros auspiciantes del sector alimenticio, como FoodForward, Farm Fresh to You e Imperfect Produce. Esto lleva al paso adicional de incorporar alimentos nuevos y elimina el riesgo de tener que gastar dinero en artículos desconocidos.

"La conversación que realmente deberíamos tener es que las elecciones de comidas surgen de un lugar histórico y emotivo para nosotros, y de qué manera esto afecta el resultado de muchos aspectos de nuestras vidas"

- Dana Rizer

Embajadores de Groceryships en una reunión breve antes de prepararse para dar clases en Los Angeles
Embajadores de Groceryships en una reunión breve antes de prepararse para dar clases en Los Angeles

Groceryships se encuentra en su tercer año de funcionamiento. A finales de 2017, ya contaba con 500 participantes y había cambiado más de 2,000 vidas en el Sur de Los Angeles. Su presencia puede observarse en el interior de hospitales, en clínicas comunitarias y en escuelas. “Hemos estado intentando encontrar la manera de divulgar nuestro programa aún más y por eso hemos comenzado un programa piloto con Providence Healthcare para capacitar a su personal en nuestra estrategia educativa”, dice Rizer. “Dependiendo de su efecto, creemos que tendremos un programa que podemos replicar para adiestrar todo tipo de educadores en salud y sistemas escolares”. Mediante recomendaciones verbales y sus propios participantes que comienzan a relacionarse con los líderes de diferentes comunidades, la organización sin fines de lucro está expandiendo sus raíces en todo el país.

Historias de éxito

El equipo del Consejo de Política de Alimentos de LA celebra la apertura de NorthGate Market
El equipo del Consejo de Política de Alimentos de LA celebra la apertura de NorthGate Market.
“Todas las piezas se juntaron para crear un cambio orientado a la comunidad."

- Daniel Rizik-Baer

Cuando Judith se acercó a Groceryships en el verano de 2016, era una mujer deprimida a quien habían despedido de un trabajo importante. Como madre soltera, Judith también estaba estresada pensando de qué manera continuaría proveyendo buenos alimentos a su hija.

Después de su primera semana en el programa de Groceryships, las cosas comenzaron a mejorar cuando comentó cuán apoyada y animada se sentía gracias a sus mentores y compañeros.

“Medimos más que tan solo los cambios en los hábitos alimenticios. Tenemos en cuenta la salud emocional mediante el seguimiento de aspectos como la autoestima, sentimientos de conectividad y adaptación”, dice Rizer. “Una y otra vez, observamos que una mayoría de nuestros participantes mejora su autoestima y calidad de vida gracias a cambios internos profundos logrados gracias a nuestro programa”.

Después de finalizar el programa de 20 semanas de Groceryships, Judith se convirtió en líder de grupo y enseñó a más de 30 mujeres a incorporar hábitos saludables en la cocina. Se unió a una organización más grande llamada Esperanza, que ha capacitado trabajadores de salud comunitarios durante los últimos 25 años en prevención de enfermedades, nutrición en infancia temprana y salud ambiental mediante un curso de seis meses. Judith se certificó en resucitación cardiopulmonar (CPR) en la Academia de Nutrición y Dietética, lo que le ha abierto muchas puertas para su carrera como defensora de la salud.

"Medimos más que tan solo los cambios en los hábitos alimenticios. Tenemos en cuenta la salud emocional mediante el seguimiento de aspectos como el autoestima, sentimientos de conectividad y adaptación."

- Dana Rizer

Alumnos de Groceryships en la graduación, sosteniendo orgullosos sus certificados de finalización del programa
Alumnos de Groceryships en la graduación, sosteniendo orgullosos sus certificados de finalización del programa

“Groceryships la puso en la trayectoria de un camino para seguir una carrera en salud, y esta es solo una historia de éxito entre muchas otras personas cuyas vidas se vieron transformadas”, dice Rizer. Se acerca rápidamente la graduación de otro programa de 20 semanas y los participantes se están preparando para la comida de su graduación. “Graduarse en nuestro programa es muy importante para ellos”, dice Rizer, “o bien porque es su primera graduación o porque es un compromiso para seguir un estilo de vida más saludable. Se observa mucha felicidad, optimismo y vínculos afectivos. Es un evento realmente conmovedor y significativo para todos”.

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