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中美經貿

人工智慧的中國夢

February 22, 2018
漂浮的光線,縈繞在女生圖像的周邊,體現出人工智慧技術
中國正努力發展人工智慧技術,並期望到2030年在該方面領先全球。圖片來源:Gettyimages.com/John Lund

新時代的人工智慧帶給科技發展的震撼影響,在中國最為顯著。

在中國,人工智慧(Artificial Intelligence,簡稱AI)正在快速滲透日常生活的各個方面,從移動通訊、駕駛、購物到資訊搜索和物流。AI在中國發展得比在西方快,部份原因是中國需要更新的傳統和老舊技術較少。

這反映了過去十年中國科技發展的新趨勢──中國從最初模仿西方技術,到後來運用這些技術改善其基礎商業模式,有時甚至自主創新。如今,越來越多的西方國家複製中國在商業、通訊、金融和交通上的創意。其中,最為顯著的是AI技術,因為它被廣泛應用於商業和消費者市場。

政府的大力支持無疑有助於中國AI產業的迅速發展,並實現在2020年之前,成為AI領域領導者的目標。如果中國政府的預測成真,到2030年,中國將成為世界領先的AI創新中心。VentureScanner的研究表明,在這個橫跨70個國家、涉及2000家AI公司的市場中,中國正全力爭奪領導地位。目前,全球對該領域的投資總額達220億美元,其中僅2017年的前7個月就投入了60億美元資金。

中美雙頭壟斷的時代已經來臨

風險投資家李開復是創新工廠(Sinovation Ventures)的創始人及CEO,也曾是微軟和谷歌的高管。他堅信中國將與美國並駕齊驅,成為AI產業未來的領導者。

最近,李開復在一場由創新工廠舉辦的矽谷科技峰會中表示:「在AI時代,中美雙頭壟斷的局面不僅無可避免,而且已經來臨。」他甚至大膽預測,在AI技術應用廣泛的兩個領域,自動駕駛和機器人,中美兩國的領先優勢將平分秋色。李開復還預計,中國在零售自動化方面的技術將越來越先進,主因是中國較快採用了臉部識別技術,讓消費者可以在沒有店員的情況下即刻購買商品。這項技術推動了中國無人商店的迅速崛起。

為什麼中國能在AI方面處於領先地位?一名來自英特爾投資公司(Intel Capital)的矽谷風投家Sanjit Singh Dang表示,原因之一是中國有更多資料可以推動AI的技術和運算發展,進而得到更精確的結果。這些資料來自中國龐大且精通數位科技的群體,他們依賴智慧手機叫車、支付貨款、交換資訊和接收貨物。

大大小小的公司都在追逐AI夢。全球的科技巨頭們正在一較高下。中國的百度和美國的Google都在這場AI追逐戰中遙遙領先,一如十多年前的搜尋引擎爭霸戰。百度是首批在加州矽谷(Silicon Valley, CA)開設業務的中國公司之一。它目前正在舊金山灣區籌備第二個研發機構,致力於機器學習。自2014年起,百度就在加州桑尼維爾市(Sunnyvale, CA)組建了一支由200名工程師構成的團隊,進行語音辨識和自動駕駛技術研發。這個新的中心也將幫助該團隊深化研究。與此同時,儘管Google在機器學習中領先全球,但由於它提供的線上服務仍在中國內地受阻,這家科技龍頭還無法從中國龐大的市場中獲益。

雨後春筍般的AI初創企業

中國和美國的AI初創企業數量正在快速增長,且越來越多的創業人士加入戰局,由兩位前Google員工在矽谷創立的Leap.ai就是其中之一。CEO兼聯合創始人劉友忠(Richard Liu)表示,Leap.ai利用機器學習幫助求職者和雇主進行更有效的溝通。至今為止,Leap.ai已經從徐小平(Bob Xu)的真格基金(ZhenFund)和其他知名投資人處籌集到了240萬美元的資金。

另一家位於北加州的初創企業叫AISense,這家公司記錄語音資訊並利用AI技術讓這些資訊成為可追蹤和存取的,正如Google在網路上提供資料一般。最近,AISense從李嘉誠的維港投資(Horizons Ventures)、提姆‧德瑞普(Tim Draper)的Draper Associates和德鼎創新(Draper Dragon)處籌集了1,000萬美元的資金。創始人Sam Liang分享到,德瑞普「非常喜歡我們的手機應用程式,他在會議中都會使用它」。

來自香港的商湯集團(SenseTime)在AI領域裡一飛沖天。商湯在2017年7月中旬以15億美元估值籌集了4.1億美元的資金,晉升到獨角獸融資領域,並成為當時全球最大的一筆AI投資。同年十月底,另一間中國的AI初創企業曠視科技(Face++)獲得了4.6億美元的投資,再次刷新了記錄。隨後,商湯不落人後,吸引到來自美國手機晶片龍頭高通(Qualcomm)的策略性投資。據報導,阿里巴巴目前有意向商湯投資2.27億美元。

商湯的創始人徐立列舉了企業發展中的重要里程碑,包括申請500項專利、與小米、中國銀聯(China UnionPay)和華為等中國大型企業合作,以及聘請了120位擁有博士學位的員工。

在這些初創企業之中,當然少不了李開復的創新工廠,他們正在對AI的未來投入大筆資金。該公司最近籌集的6.75億美元將主要用於深層科技(deep technologies)研究,例如AI和機器人技術。多數人都知道李開復是語音辨識和AI的先驅,他最近在北京設立了一所開發新科技的AI機構。金融科技(fintech)是其中一個焦點,該產業可以使用AI來評估客戶的信貸信用風險或幫助客戶選擇股票。

從過去的20年到未來的數位時代,中國的科技發展速度可說是一日千里。中國在AI科技的進程,以及在這個關鍵領域領先全球的野心,是這個國家又一個不可忽視的飛躍。

翻譯:Sandy Wang

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