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中美经贸

人工智能的中国梦

February 22, 2018
漂浮的光线,萦绕在女生图像的周边,体现出人工智能技术
中国正努力发展人工智能技术,并期望到2030年在该方面领先全球。图片来源:Gettyimages.com/John Lund

新时代的人工智能带给科技发展的震撼影响,在中国最为显著。

在中国,人工智能(Artificial Intelligence,简称AI)正在快速滲透至日常生活的各个方面,从移动通信、驾驶、购物到信息搜索和物流。AI在中国发展得比在西方快,部份原因是中国需要更新的传统和老旧技术较少。

这反映了过去十年中国科技发展的新趋势──中国从最初模仿西方技术,到后来运用这些技术改善其基础商业模式,有时甚至自主创新。如今,越来越多的西方国家复制中国在商业、通信、金融和交通上的创意。其中,最为显著的是AI技术,因为它被广泛应用于商业和消费者市场。

政府的大力支持无疑有助于中国AI产业的迅速发展,并实现在2020年之前,成为在AI领域领导者的目标。如果中国政府的预测成真,到2030年,中国将成为世界领先的AI创新中心。VentureScanner的研究表明,在这个横跨70个国家、涉及2000家AI公司的市场中,中国正全力争夺领导地位。目前,全球对该领域的投资总额达220亿美元,其中仅2017年的前7个月就投入了60亿美元资金。

中美双头垄断的时代已经来临

风险投资家李开复是创新工场(Sinovation Ventures)的创始人及CEO,也曾是微软和谷歌的高管。他坚信中国将与美国并驾齐驱,成为AI产业未来的领导者。

最近,李开复在一场由创新工场举办的硅谷科技峰会中表示:“在AI时代,中美双头垄断的局面不仅无可避免,而且已经来临。”他甚至大胆预测,在AI技术应用最广泛的两个领域,自动驾驶和机器人,中美两国的领先优势将平分秋色。李开复还预计,中国在零售自动化方面的技术将越来越先进,主因是中国较快采用了脸部识别技术,让消费者可以在没有店员的情况下即刻购买商品。这项技术推动了中国无人商店的迅速崛起。

为什么中国能在AI方面处于领先地位?一名来自英特尔投资公司(Intel Capital)的硅谷风投家Sanjit Singh Dang表示,原因之一是中国有更多数据可以推动AI的技术和算法发展,进而得到更精确的结果。这些数据来自中国庞大且精通数字科技的群体,他们依赖智能手机叫车、支付货款、交换信息和接收货物。

大大小小的公司都在追逐AI梦。全球的科技巨头们正在一较高下。中国的百度和美国的谷歌都在这场AI追逐战中遥遥领先,一如十多年前的搜索引擎争霸战。百度是首批在加州硅谷(Silicon Valley, CA)开设业务的中国公司之一。它目前正在旧金山湾区筹备第二个研发机构,致力于机器学习。自2014年起,百度就在加州桑尼维尔市(Sunnyvale, CA)组建了一支由200名工程师构成的团队,进行语音识别和自动驾驶技术研发。这个新的中心也将帮助该团队深化研究。与此同时,尽管谷歌在机器学习中领先全球,但由于它提供的线上服务仍在中国内地受阻,这家科技龙头还无法从中国庞大的市场中获益。

雨后春笋般的AI初创企业

中国和美国的AI初创企业数量正在快速增长,且越来越多的创业人士加入战局,由两位前谷歌员工在硅谷创立的Leap.ai就是其中之一。CEO兼联合创始人刘友忠(Richard Liu)表示,Leap.ai利用机器学习帮助求职者和雇主进行更有效的沟通。至今为止,Leap.ai已经从徐小平(Bob Xu)的真格基金(ZhenFund)和其他知名投资人处筹集到了240万美元的资金。

另一家位于北加州的初创企业叫AISense,这家公司记录语音信息并利用AI技术让这些信息成为可追踪和存取的,正如谷歌在网络上提供数据一般。最近,AISense从李嘉诚的维港投资(Horizons Ventures)、提姆‧德瑞普(Tim Draper)的Draper Associates和德鼎创新(Draper Dragon)处筹集了1000万美元的资金。创始人Sam Liang分享到,德瑞普“非常喜欢我们的手机应用程序,他在会议中都会使用它”。

来自香港的商汤集团(SenseTime)在AI领域里一飞冲天。商汤在2017年7月中旬以15亿美元估值筹集了4.1亿美元的资金,晋升到独角兽融资领域,并成为当时全球最大的一笔AI投。同年十月底,另一间中国的AI初创企业旷视科技(Face++)获得了4.6亿美元的投资,再次刷新了记录。随后,商汤不落人后,吸引到来自美国手机晶片龙头高通(Qualcomm)的战略性投资。据报道,阿里巴巴目前有意向商汤投资2.27亿美元。

商汤的创始人徐立列举了企业发展中的重要里程碑,包括申请500项专利、与小米、中国银联(China UnionPay)和华为等中国大型企业合作,以及聘请了120位拥有博士学位的员工。

在这些初创企业之中,当然少不了李开复的创新工场,他们正在对AI的未来投入大笔资金。该公司最近筹集的6.75亿美元将主要用于深层科技(deep technologies)研究,例如AI和机器人技术。多数人都知道李开复是语音识别和AI的先驱,他最近在北京设立了一所开发新科技的AI机构。金融科技(fintech)是其中一个焦点,该产业可以使用AI来评估客户的信贷信用风险或帮助客户选择股票。

从过去的20年到未来的数字时代,中国的科技发展速度可说是一日千里。中国在AI科技的进程,以及在这个关键领域领先全球的野心,是这个国家又一个不可忽视的飞跃。

翻译:Sandy Wang

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