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“风口”上的人工智能要封口了?

蓬勃发展的中国人工智能产业

By Daniel Allen
Feb. 18, 2020
中国计划到2030年将其AI产业规模发展至1,500亿美元。图片来源:Gettyimages.com/ alvarez

中国现积极发挥其在人工智能产业上的优势,希望在未来10年实现其宏伟目标。

人工智能(artificial intelligence,简称AI)现被广泛视为推动未来发展、加强竞争力、创造就业、提高生产效率和降低成本的关键驱动力。在AI的引领下,世界正处于第四次工业革命的风口浪尖。

越来越多的企业开始运用认知技术(cognitive technologies)。专家预测,至2030年,AI将为全球经济贡献高达15.7万亿美元。此外,埃森哲咨询公司(Accenture)近期发布的一份报告指出,到2035年,AI有潜力拉动中国经济增长率上升1.6个百分点。因此,中国奋起争夺这一领域的主导地位也就不足为奇了。

2017年,中国发布《新一代人工智能发展规划》(以下简称“规划”),正式将发展AI技术定为全国重点项目。该文件指出,到2020年中国的AI总体技术和应用应与世界先进水平同步,并在AI理论和技术方面取得重要进展、聚集起一批高水平的人才队伍和创新团队、并实现核心运营产值达人民币1,500亿元(即215亿美元,按2020年2月的汇率计算);到2030年,中国预计将成为世界主要AI创新中心,其AI产业规模将超过1万亿元(即1,500亿美元)。

缩短差距

中国能否实现其宏伟远大的AI发展目标仍有待观察。

2018年一项有关中国AI技术崛起的研究中,牛津大学人类未来研究所(Future of Humanity Institute at University of Oxford)的博士生杰弗里·丁(音译,Jeffrey Ding)对全球AI技术能力进行了评级——他将全球AI技术的总实力定义为100分,美国的得分是33分,而中国的得分是17分。与其他国家相比,目前中国的实力排名世界第二,但仍与第一名之间有一定的差距。

丁先生表示:“关于中国作为AI强国有望超越美国的市场炒作未免有些夸大其词。美国在诸多方面仍然保有结构性优势,包括科研成果品质和技术贡献、AI价值链的基础层面,以及AI的主要分支领域,如计算机视觉(computer vision)、预测性智能(predictive intelligence)和自然语言处理等。”

艾莉森·曼斯特恩(音译,Allison Malmsten)是中国咨询公司Daxue Consulting的营销策略分析师,她补充道:“我认为,在AI技术开发方面,中国已超越欧盟,但仍落后于美国。中国若想要保持这股发展势头,则需要发挥其在大数据和广泛应用上的优势。”

图片来源:Gettyimages.com/TEK IMAGE/SCIENCE PHOTO LIBRARY
“我认为,在AI技术开发方面,中国已超越欧盟,但仍落后于美国。中国若想要保持这股发展势头,则需要发挥其再大数据和广泛应用上的优势。”

——艾莉森·曼斯特恩

扩充资金

国际数据公司(IDC)于2019年发布的一份白皮书指出,至2023年中国的AI市场价值将约为120亿美元。尽管中国未必可以实现自己的发展目标,但其他国家也绝不能忽略其在AI方面的努力。

自2017年发布《规划》以来,政府的全力支持,配以友好的投资环境和不断完善的人才保留机制,带动了中国AI产业的蓬勃发展,并显著提升了中国的AI研究水平。

德勤(Deloitte)中国科技、媒体及电信产业领导合伙人林国恩(Taylor Lam)表示:“数据、政策及资金是中国在AI方面的主要优势。中国拥有14亿人口、10亿多部智能手机的出货量及8亿多互联网用户。中国的企业拥有无可比拟的庞大数据量来开发和测试他们的算法。正如知名风险投资人李开复(Kai-Fu Lee)所说,‘如果数据是新型石油,那么中国就是数据界的沙特阿拉伯’。”

林国恩还提到,中国政府为推动AI的发展和应用制定了一系列政策。“自从中国政府将AI列为国家优先发展项目以来,该领域已经吸引了数十亿美元的风险投资。这也造就了商汤科技(SenseTime)字节跳动(ByteDance)等一批极具价值的初创企业,并在此过程中掀起了一场人才争夺战。”

中国政府正向AI领域投入巨额资金。中国工业和信息化部近期宣布,计划每年拨出约9.5亿美元用于重点AI项目,而相关初创公司和科研项目也已经获得了数十亿美元的资金。同时,地方政府也开始行动起来。例如,天津市正计划设立一项1,000亿元人民币(约合140亿美元)的投资基金,用于刺激本地AI产业的发展。

此外,对于中国AI公司的私人投资也在不断增长。根据斯坦福大学(Stanford University)发布的《2019年度AI指数报告》(Artificial Intelligence Index Report 2019),在2018年7月至2019年7月间,486间中国的AI初创公司平均获得了约3,400万美元的投资,是美国同类公司的三倍,是欧洲同类公司的近八倍。尽管投资力度在2019年下半年有所下降,但大部分专家将其归因于中国AI市场的重新调整,而非所谓的“AI寒冬”所致。

人才动态

有迹象表明,美国在AI方面的人才优势可能正在消失。过去,许多在美国大学深造的中国计算机科学家会选择留在美国并为当地的跨国科技企业效力。

曼斯特恩表示:“1998年至2017年间,美国获得了1,283名外国AI学术研究员,而中国仅获得了53名。但这一人才失衡的态势正在稳步扭转。中国正在积极鼓励大学增加与AI相关的高等教育项目,同时采用更具竞争力的薪酬来吸引海外IT人才回国发展。”

乔治城大学安全与新兴技术中心(Security and Emerging Technology at Georgetown University)于2019年发布的一份报告指出,美国收紧移民政策并不利于其保持AI人才的领先地位。

“近半数的硅谷(Silicon Valley)专业人士都是华裔或印度裔。当地许多企业都在抱怨,工作签证已成为留住人才的最大障碍。”曼斯特恩说道。

“尽管中美被视作为AI方面的劲敌,但两国的企业和机构仍保持跨境合作、实现互利共赢。”

——艾莉森·曼斯特恩

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机遇与挑战

为了在未来十年内建立一个价值1,500亿美元的AI产业,中国势必要克服一些根本性挑战。

“中国需要重点完善的三个领域是硬件、科研和算法。其中,微处理器和芯片等硬件的生产问题最为棘手。”林国恩解释道。

尽管中国已在芯片研究领域付出了数十年的努力和巨额的投资,但目前仍有90%的芯片依赖于进口。美国公司英伟达(Nvidia)在图形处理器(graphic processing units)研发和生产领域处于领先地位,而图形处理器是最广泛应用于AI算法的芯片。

AI芯片处理数据的方式不同于传统的硅逻辑电路(silicon logic circuits),这为芯片开发领域提供了一个公平的竞争环境。借助其无与伦比的数据读取能力,中国公司也许有能力设计出支持尖端算法的硬件设备。事实上,华为和阿里巴巴都在2019年发布了AI芯片,其中,华为声称其研发的昇腾910芯片(Ascend 910)的运算能力领先于全球其他的AI处理器。

虽然在过去几年间,中国在AI领域的首批专利申请数量排名全球第一,但由于其“先专利,后创新”的文化以及自上而下的补贴制度,使得这些专利普遍品质较差。相对而言,美国的AI开发是由市场驱动的,这意味着美国的专利能更好地与实际商业应用相结合。

不过,曼斯特恩也表示,在中国政府以及清华大学和谷歌(Google)等机构的资助下,多个专项研究中心正在全国各地建立起来,推动中国科研品质的不断提高。

曼斯特恩评价道:“一直以来,中国更重视AI研究领域项目的数量而非质量。但是,2019年的一项研究显示,具有影响力的中国AI研究论文的数量正在增加,并将很快赶超美国。”

跨境商业合作

中国想要获得AI领域的领先地位并非只是一场同美国的简单竞赛。尖端AI技术可支撑和推动如医疗保健、交通运输和通讯等多个产业的发展,而在这一技术上拥有优势的国家还能收获经济效益。

虽然中国最初开发AI技术主要是出于安全监管的目的,但如今这项技术在产业和商业用途的广泛应用上也取得了迅速发展。

中国的科技三巨头——百度、阿里巴巴和腾讯(Tencent)——如今也在国内外发挥着各自的AI技术特长,以期在全球AI角逐中获得一席之地。这些企业通过招募美国的技术人才以及建立全球合作伙伴关系,来推进其在多个技术领域的发展,包括智慧城市解决方案自动驾驶技术、对话式AI,以及预测型医疗保健

“尽管中美被视作为AI方面的劲敌,但两国的企业和机构仍保持跨境合作、实现互利共赢。”曼斯特恩说道。

过去几年间,百度为了增强自身在AI方面的实力,已收购了xPerceptionKitt.ai等多家西方AI初创公司。

“虽然中国的科技巨头和投资公司在收购上变得日益谨慎,但他们仍然对西方的AI企业表现出浓厚的兴趣。”林国恩表示。

医疗保健是核心

中国致力于成为基因组学和精准医疗(又称个人化医疗)领域的全球领导者,而中国最大的社交网络公司腾讯也将AI医疗保健列为优先重点发展项目之一,全力支持本国实现世界领先的目标。腾讯旗下的微信(WeChat)拥有10亿用户,而中国目前已有超过3.8万家医疗机构有微信账号,2,000多家医院接受微信支付,这使该公司可以收集到庞大的医疗保健相关数据,用于训练AI算法。

现在,腾讯正在通过投资与合作,把世界各地的AI医疗技术带到中国。2018年,该公司与英国伦敦(London, UK)的AI医疗初创公司巴比伦健康(Babylon Health)合作,为微信用户提供医疗服务。成立于2013年的巴比伦健康开发了一个由AI驱动的数字平台,可以帮助用户搜索到有关医疗问题和诊断情况的全面信息。

作为一个以AI为核心的西方医疗服务供应商,巴比伦健康的创始人兼首席执行官阿里·帕萨(音译,Ali Parsa)看到了自身在中国市场的无限可能性。他表示:“中国现有的医疗保健系统正面临着一系列的挑战,从人口老龄化和新兴慢性病的增加,到优质医疗资源的短缺和公共医疗费用的激增。AI医疗有望节省看病时间和金钱,并改善疾病诊断、管理和治疗。”

未来重点

在华为、商汤科技、百度和寒武纪(Cambricon)等企业的引领下,以及在利好的国家政策、活跃的投资环境和巨大的消费市场需求的推动下,中国的AI产业正逐渐将重点从科研转向商业化应用。无论目标和国际竞争如何,在未来几年内,那些拥有对口技术和知识的企业将迎来极具吸引力的发展机遇。

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