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Una nueva generación lleva al siguiente nivel a la tienda de hierbas tradicional Wing Hop Fung

Por Melody Yuan

June 20, 2019
Lan Ong, director general de Wing Hop Fung
Lan Ong, director general de Wing Hop Fung

Cómo el préstamo 504 de la SBA ayudó a la familia Ong a expandir su imperio de hierbas y té.

Entrar en una tienda Wing Hop Fung es como entrar en una botica llena de hierbas, especias y tés de todo el mundo. Desde raíces de ginseng y hongos secos, hasta tés verdes y licores, Wing Hop Fung es una de las mayores tiendas minoristas de hierbas, tés y productos asiáticos en el sur de California. Fundada en 1985, Wing Hop Fung se traduce como "Juntos, para siempre, prósperos" en cantonés. Con comienzos humildes como una empresa familiar en el distrito de Chinatown en el centro de Los Ángeles, Wing Hop Fung ha crecido y se ha modernizado con el paso del tiempo bajo la dirección de Lan Ong, gerente e hija del fundador.

"Nuestra familia llegó a Estados Unidos como refugiados de Asia; fuimos parte de la gente vietnamita de los botes que emigró para escapar del comunismo", cuenta Ong. "Y cuando mi padre llegó aquí, tenía el sueño americano como todos los demás".

Dayton Ong llegó a Estados Unidos y comenzó a trabajar como lavaplatos. No tardó mucho en darse cuenta de que esa no era la vida que tenía en mente y decidió abrir su propia tienda de hierbas medicinales tradicionales. "De hecho, mi abuelo, mi bisabuelo y mi tatarabuelo eran médicos de medicina tradicional china", dice Ong. "Entonces mi padre decidió que la única manera de ganarse la vida era hacer lo que mejor sabía hacer: abrir la empresa y buscar maneras de importar hierbas y tés chinos para venderlos a otros inmigrantes que buscaban esos productos localmente en el sur de California".

Tienda original de Wing Hop Fung en Chinatown en Los Ángeles
Tienda original de Wing Hop Fung en Chinatown en Los Ángeles

Debido a que la familia Ong eran refugiados sin muchos activos, fue difícil encontrar recursos y opciones financieras para abrir la empresa. "Mi padre pudo encontrar un socio, y a través de su historial de crédito, pudimos calificar para un préstamo muy pequeño", señala Ong. "Al principio, nuestra familia no tenía muchos activos ni garantías para el banco". Hoy en día la empresa pertenece plenamente a la familia Ong que la administra y ha crecido desde entonces.

Crecer con un préstamo de la SBA

Mientras que Wing Hop Fung comenzó en el distrito de Chinatown en el centro de Los Ángeles y prosperó allí desde los 80 hasta principios de la década de 2000, la familia Ong se dio cuenta de que su grupo demográfico de consumidores se estaba desplazando más hacia el este. En 2005, la empresa abrió una tienda en Monterey Park, que tiene una población que es 67% asiática, 26% hispana o latina y 4% caucásica. Con el 76% de la población que hablaba un idioma que no era inglés, tenía sentido que Wing Hop Fung pusiera una tienda. En 2015, la familia Ong abrió otra tienda en el centro comercial Westfield Santa Anita en Arcadia, un centro comercial que se ha adaptado a un número creciente de tiendas minoristas asiáticas. "Y ahora, con la ayuda de East West Bank y el préstamo de la Administración de Pequeñas Empresas (Small Business Administration, SBA), compramos nuestro propio centro comercial en El Monte y podemos trasladar todo nuestro almacén y otra unidad de venta minorista allí", señala Ong. "Pasamos de alquilar y ser inquilinos a ser propietarios y usuarios de nuestras instalaciones en el centro comercial Wing Hop Fung".

Con la empresa que está en plena etapa de crecimiento, la familia decidió obtener un préstamo 504 de la SBA de East West Bank para adquirir bienes raíces en El Monte, una ciudad al este de Los Ángeles.

A menudo utilizado para comprar activos fijos como bienes raíces y equipo, la estructura de préstamos 504 de la SBA brinda flexibilidad y respaldo para una empresa que busca invertir más dinero en su etapa de crecimiento. Según el sitio de la SBA, sus préstamos 504 por lo general involucran el 40% de los costos totales del proyecto financiado por la SBA, el 50% los costos totales del proyecto por un prestamista y el 10% por el prestatario en la forma de un pago inicial.

"Las grandes propuestas de valor incluyen el hecho de que el programa de la SBA puede financiar hasta el 90% del precio de compra, a diferencia de, por ejemplo, un programa de préstamos de propiedad comercial que solo puede financiar hasta el 65% del precio de compra de un edificio ocupado por el propietario", dice Lydia Fong, vicepresidente primera y gerente de ventas regionales senior de la SBA en East West Bank en el sur de California. "Sin mencionar que el programa de la SBA tiene 25 años de amortización total, a diferencia del plazo de amortización de 10 años de la propiedad comercial", continúa. "El plazo de amortización del programa de préstamos de la SBA realmente está a favor del prestatario porque no requiere la renovación del préstamo durante esos 25 años, lo que ahorra tiempo, molestias y dinero".

Ong está de acuerdo: "El préstamo de la SBA fue increíble porque pudimos obtener el capital financiero que necesitábamos para expandir nuestro almacén corporativo. Pudimos comprar el edificio con una cantidad menor de pago inicial, de modo que pudimos permitir que nuestro flujo de caja fuera sólido y usarlo para desarrollar nuestra marca aún más".

Adaptarse a los tiempos como empresa transfronteriza

La familia Ong regresó recientemente de un viaje de dos semanas por Asia para reunirse con los agricultores, proveedores y distribuidores de su red. Dados los orígenes de su empresa y su nombre chino, quizás muchos asumen que Wing Hop Fung importa hierbas y tés estrictamente de China. "Pero no todos nuestros productos provienen de China", explica Ong. "Algunos de nuestros abulones y mariscos secos vienen de lugares como Sudáfrica, nuestras mieles especiales son de Nueva Zelanda y nuestras vieiras de Hokkaido, pepinos de mar y algunos tés vienen de Japón". La tienda también está ampliando su selección de vinos y licores, con muchas de sus importaciones alcohólicas procedentes de Francia. "Definitivamente aumentamos nuestras ofertas de venta al por menor para ofrecer lo que nuestros clientes quieren. Y debido a que obtenemos nuestros productos directamente de la fuente, con frecuencia viajamos a estos lugares para conocer y saludar a nuestros proveedores y también realizamos pruebas de control de calidad", cuenta Ong.

Como una empresa transfronteriza que a menudo importa de todo el mundo, especialmente de China, Wing Hop Fung sintió el impacto de la guerra comercial actual entre Estados Unidos y China. "Es algo que estamos discutiendo con nuestros proveedores, negociar los precios debido a las tarifas más altas", dice Ong. "Las tarifas vinieron tan de repente que estamos aprendiendo a manejarlas. No queremos causar un aumento drástico de precios para nuestros clientes, por lo que estamos negociando con nuestros proveedores, abastecedores y fabricantes para encontrar una forma aceptable de mantener los precios bajos".

[También lea: Y ahora qué? Estrategias para navegar las tarifas de EE. UU. y China para empresas]

Con el 20% de su empresa basada en la venta al por mayor y la mayor parte de su red de distribución que se extiende a otros estados, la empresa Wing Hop Fung se ha expandido enormemente. "Abastecemos a muchos otros clientes minoristas asiáticos, que tienen mercados en lugares como Seattle, Texas, Chicago y Nueva York", cuenta Ong. "También les distribuimos a otras marcas asiáticas de renombre en todo el país".

Uno de los retos a los que se enfrenta Wing Hop Fung es modernizarse y mantenerse relevante para un público más joven. Una tendencia que la familia Ong observó en los consumidores más jóvenes es la conciencia y aceptación creciente de estilos de vida saludables, naturales y menos invasivos. "Hemos visto un cambio en la forma en que la gente se cuida a sí misma", indica Ong. "La medicina herbaria siempre ha sido más un método preventivo de cuidado de la salud que los métodos farmacéuticos occidentales". El interés creciente de los consumidores por los productos naturales posiciona a Wing Hop Fung en un punto de ventaja único. "Nos damos cuenta de que nuestra clientela se ha expandido", señala Ong. "Ya no nos centramos solo en los clientes asiáticos, definitivamente ampliamos nuestro alcance para atender a todas las culturas a través de muchas generaciones".

Además de atender a una clientela nueva, la familia Ong ha estado invirtiendo en tecnología y actualizaciones de comercio electrónico. "Estamos invirtiendo muchos de nuestros recursos financieros en el crecimiento de nuestro comercio electrónico", cuenta Ong. "Recientemente actualizamos nuestro sitio web y vimos que nuestro tráfico y negocio se multiplicó por diez en los últimos tres años, lo que es increíble". La familia planea continuar expandiendo su alcance en Internet y aumentando las ventas en línea.

“El programa de la SBA puede financiar hasta el 90% del precio de compra, a diferencia de, por ejemplo, un programa de préstamos de propiedad comercial que solo puede financiar hasta el 65% del precio de compra de un edificio ocupado por el propietario".

-Lydia Fong

La amplia selección de hierbas, vino y licores de Wing Hop Fung
Wing Hop Fung ofrece una amplia selección de hierbas, vino y licores

Consejos para otros empresarios

Si usted es un empresario que busca expandirse o está considerando la opción de un préstamo 504 de la SBA, Fong tiene algunas recomendaciones para usted. "Primero, haga que el comprador precalifique para un préstamo por adelantado para que no pierda tiempo buscando propiedades fuera de su rango de precios asequibles. Tenga en cuenta que el comprador debe tener al menos el 51% del área bruta del edificio para poder calificar", explica. Fong recomienda mucho que tengan listos todos los documentos de la empresa antes de solicitar el préstamo. "Asegúrese de tener la documentación del pago inicial y asegúrese de tener el dinero del pago inicial en su cuenta bancaria durante al menos dos meses antes de pedir el préstamo", dice. Es importante demostrarle a su prestamista que es experto en administrar dinero.

Dado el éxito de Wing Hop Fung como una empresa familiar en expansión, Ong también da consejos además del préstamo 504 de la SBA para empresarios en ciernes.

  • Investigue y entienda su mercado
  • Busque recursos disponibles para aprovechar
  • Esfuércese por formar un gran equipo

"He estado en la empresa desde que era una niña y, para ser sincera, todavía no sé todo lo que hay que saber sobre el mantenimiento de una empresa", comenta Ong. "En cualquier área de negocio, es importante no solo saber sobre el producto, sino también entender a quién se le está tratando de vender. Luego necesita empaquetarlo todo con sus habilidades empresariales, desde el lado operativo hasta el de recursos humanos".

Ong admite que mantener una empresa nunca es fácil y atribuye el éxito de la empresa familiar a su equipo. "Siento que hemos llegado hasta aquí porque la mayoría de nuestros empleados, desde los gerentes de planta hasta los trabajadores de almacén, han estado con nuestra familia durante muchos años", dice Ong. "Creo de verdad que este tipo de lealtad es importante, así que cuide a sus empleados. Es muy importante construir un equipo en el que se pueda confiar y empoderar".

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